Kaksi vuotta sen jälkeen, kun pitkäaikainen vedenalainen lämpöaalto levitti suuria osia Suuresta Valliriutasta, tutkijat ovat nyt havainneet, että koska niin monet korallit kuolivat, suuri osa riistasta on todennäköisesti muuttunut “ikuisesti”. “Se mitä me juuri koimme, on yksi helvetti luonnollisesta valintatapahtumasta”, sanoi Terry Hughes, Australian tutkimusneuvoston koralliriuttaopintojen huippuyksikön johtaja James Cookin yliopistossa Queenslandissa. Luonto-lehden erityisen tylsässä tutkimuksessa – kuormitettuna sanoilla “ennennäkemätön”, “radikaali” ja “katastrofaalinen” – Hughes ja 15 kollegaa kertovat, että pelkästään vuonna 2016 noin 30 prosenttia Suuren Valliriutan korallista oli kadonnut. vakavimmat vahingot eristetyllä pohjoisella sektorilla. (Vuonna 2017 eräs toinen valtameren lämpöaalto vaati vielä noin 20 prosenttia korallista, Hughes sanoi.) Monet korallit kuolivat odotettua nopeammin ja alhaisemmalla jatkuvan lämmön tasolla kuin oli ennustettu tappavaksi.

Tutkijat lisäävät, että koska eräiden lajien menetykset olivat paljon suurempia kuin toisten, suuren osan riuttajärjestelmän ekologinen identiteetti on todennäköisesti muuttunut. Erityisesti kaarevat haaroittavat korallit, jotka tarjoavat avainkalojen elinympäristöä, korvataan isoilla, vähemmän monimutkaisilla “kupolin muotoisilla” korallisilla, Hughes sanoi. Ja koska jopa nopeimmin kasvavien korallien elpyminen vie noin 10 vuotta, tutkimus varoittaa, että todennäköisesti ei ole suunnanmuutosvaiheen kääntämistä maailman suurimman estorafun vahingoittuneimmille sektoreille. Ei ennen uutta valkaisutapahtumaa. Se ei todellakaan tarkoita riutan loppua kokonaisuutena. Erityisesti eteläosa on päässyt valkaisuun paljon vuosina 2016 ja 2017. Mutta se tarkoittaa, että suuri osa riutasta siirtyy todennäköisesti uuteen ekologiseen tilaan, jossa on vähemmän monimuotoinen, mutta kestävämpi korallijoukko.

“Vuoden 2016 merilämpöaalto on käynnistänyt siirtymävaiheen alkuvaiheen Ison Valliriutan pohjoisimmilla, koskemattomimmilla alueilla ja muuttanut sitä ikuisesti, kun ilmaston lämpenemisen voimakkuus kasvaa edelleen”, lukee tutkimus, jonka ovat kirjoittaneet lukuisten tutkijoiden tutkijat. Australian instituutiot sekä Yhdysvaltain valtameri- ja ilmakehän hallinto. Vuosina 2016 ja 2017 Suuri Valliriutta pumpattiin kahdella peräkkäisellä kesällä, joissa valtameren lämpötilat ylittivät selvästi normaalin riutan tärkeimmissä osissa – ja pysyivät siinä pitkään. Äärimmäisen lämmin valtameren lämpötila stressaa korallit ja aiheuttaa ilmiön nimeltä “valkaisu”, jossa pienet levät, nimeltään zooxanthellae, hylkäävät korallit, joiden kanssa he elävät, jolloin korallit menettävät värinsä. Seuraus ei ole vain ulospäin suuntautunut – eläinpantit ovat korallin kumppaneita muinaisessa symbioottisessa suhteessa ja johtavat korallien selviytymiseen tarvittavaa fotosynteesiä. Jos levät ovat poissa liian kauan, korallit kuolevat.

Hughes ja hänen kollegansa ovat tutkineet suoraan tätä äärimmäistä kuolemaa riutalla sen alkamisesta vuoden 2016 El Nino -tapahtuman aikana, kun he ottivat havaintoja lentokyselyjen ja sukellusten kautta paljastaen tämän kohtauksen: Tutkijat kertoivat sitten takaisin pahoista lähetyksistä tuhoaminen, dokumentoimalla koralliriuttojen hämmästyttävän välitön haavoittuvuus meriveden lämpenemiseen. Yksi Hughesin laajasti jaettu twiitti, joka tapahtui mielialan tutkimuksen keskellä, valloitti mielialan: “Osoitin oppilailleni” valkaisun Suurella Valliriutalla “suoritettujen ilmakyselyjen tuloksia. Ja me itkimme”, hän kirjoitti. Uudet tulokset, Hughesin mukaan, osoittavat, että suunnilleen puolet 2000 km pitkällä riutalla olevista korallisista kuoli kahden viime vuoden aikana valkaisussa. (Hughes on aiemmin ilmoittanut, että 1 400 näistä 2 000 km: n korallivalkaisuista oli vaikeaa) viimeisen kahden vuoden aikana; jälleen etelään pääosin pakeni.) Kuolemantapausten määrä on noin miljardi korallia, mutta jäljellä on vielä miljardi.

Jäljelle jäävä miljardi koostuu kuitenkin suhteettomasti tietyistä lajeista, etenkin vahingoittuneimmilla aloilla. Valkaisu tappoi valikoivasti tiettyjä korallityyppejä, kuten haaroittuneita korallit, kun taas kovemmat korallit selvisivät. “Meillä on vielä miljardi korallia jäljellä ja ne lisääntyvät”, Hughes sanoi. “Muutos lajien yhdistelmässä on tarina.” “Ei ole epäilystäkään siitä, että vuosi 2016 merkitsi monien maailman koralliriuttojen askeltoimintoa”, sanoi Georgia Tech Universityn koralliriutta-asiantuntija Kim Cobb, joka ei ollut mukana tutkimuksessa. “Tämä artikkeli on synkkä post mortem -tapahtuma tapahtumasta, joka saattaa hyvinkin merkitä lopun alkua monille ikonisille riutille, kuten tunnemme ne tänään, ainakin lähitulevaisuudessa.”

Cobb, joka oli vuonna 2016 nähnyt samanlaisen massan korallien kuoleman Tyynenmeren Kiritimati-saarella, suostui siihen, että “nämä eniten kärsineet riutat tarvitsevat vuosikymmeniä saavuttaakseen monimuotoisuuden tason, jonka ne olivat ennen vuotta 2016”. “Tämän jakson tulisi muistuttaa meitä siitä, ettei ole mitään syytä olettaa, että ilmastomuutoksen vaikutusten olisi oltava hitaita, tasaisia ​​ja ennustettavissa”, hän kirjoitti. “Pikemminkin ne voivat lisätä nopeasti testata ja monissa tapauksissa ylittää kriittiset kynnysarvot sekä ihmisissä että ekologisissa järjestelmissä.” Eräässä viimeisimmän raportin huolestuttavassa havainnossa korallit osoittautuivat paljon vaaleammiksi kuin odotettiin valkaisuun, antautuessaan lämpötilan äärirajojen ja lämmön keston alhaisempaan yhdistelmään kuin tutkijat olivat aikaisemmin luoneet.

Lisäksi kuolemantapauksia ei aina tapahtunut odotetulla tavalla – jolloin zooxanthellae hylkää korallit eikä palaa tarpeeksi nopeasti, mikä johtaa nälkään. Sen sijaan “olimme yllättyneitä nähdessään noin 25 prosentin korallien menetyksen pohjoisessa, joka oli enemmän tai vähemmän välitön”, Hughes sanoi. “Tämä korallien lukumäärä kuoli kahdessa viikossa. He eivät kuolleet hitaasti nälkään, he itse keittivät.” Mutta eteenpäin tuleva tarina on jäljellä olevat, vähemmän monimuotoiset korallit ja miten ne todennäköisesti tulevat hallitsemaan muutttua ekosysteemiä – ja kuinka tulevat lämpenemis- ja valkaisutapahtumat todennäköisesti puskuttavat tätä ekosysteemiä.