Lawan dalam gugatan jarang menemukan diri mereka di sudut yang sama dari pertandingan tinju hukum. Di pengadilan federal di sini, Rabu, sarung tangan tetap dipakai: Pakar perubahan iklim terkemuka dan perwakilan industri minyak sepakat bahwa planet kita sedang memanas, lautan kita naik. “Anda memiliki penasihat untuk perusahaan bahan bakar fosil yang mengakui dasar-dasar perubahan iklim,” kata Jessica Wentz, seorang pengacara di Pusat Hukum Perubahan Iklim Sabin di Universitas Columbia yang menyaksikan audiensi yang tidak biasa. “Ini bisa menjadi pertama kalinya pengakuan yang jelas” bahwa kenaikan permukaan laut terkait dengan aktivitas manusia disajikan dalam pengaturan pengadilan, katanya. Ahli iklim di AS dan Inggris menawarkan pandangan mereka dalam sidang pertama dari jenisnya di hadapan Hakim Distrik AS William Alsup, di mana seorang pengacara untuk Chevron mengakui bahwa kegiatan manusia berkontribusi pada kenaikan permukaan laut dan planet kita yang memanas. San Francisco, Oakland dan kota-kota lain dan kabupaten telah mengajukan tuntutan hukum terhadap Chevron, Exxon, Shell, BP dan Conoco Phillips untuk memulihkan biaya yang terkait dengan adaptasi terhadap perubahan iklim. Alsup menyerukan “tutorial” empat jam tentang sains iklim “agar hakim yang malang dapat mempelajari beberapa sains” sebelum gugatan yang diajukan tahun lalu melangkah lebih jauh, katanya.

Jadi pada hari Rabu, pengacara untuk San Francisco dan Oakland membawa para ahli dari UC Santa Cruz, Universitas Illinois dan Universitas Oxford untuk menjelaskan ilmu iklim kepada Alsup. Seorang pengacara untuk Chevron berbicara atas nama lima perusahaan minyak besar yang terdaftar sebagai terdakwa dalam gugatan tersebut. Pada awalnya, Alsup bersikeras bahwa “tutorial” itu bukan dengar pendapat tradisional – tidak ada yang di bawah sumpah dan tidak ada orang lain selain hakim yang dapat mengajukan pertanyaan, menjadikannya lebih sebagai misi pencarian fakta. Para pengacara dan ahli ditugaskan untuk menjelaskan kepada Alsup sejarah ilmu iklim, dari zaman es yang lama hingga studi ilmiah modern, dan presentasi mereka bersifat teknis, bukan politis. Tuntutan hukum berusaha untuk memulihkan biaya untuk membayar dinding laut dan pertahanan garis pantai lainnya untuk melindungi terhadap naiknya permukaan laut yang bisa membanjiri landasan pacu bandara, jalan dan rumah-rumah pantai dan bisnis. Mereka juga menuduh perusahaan minyak bersembunyi selama beberapa dekade bahwa mereka tahu penggunaan bahan bakar fosil berkontribusi terhadap pemanasan global dan kenaikan permukaan laut. Selain Oakland dan San Francisco, Richmond, Santa Cruz dan kabupaten Marin, San Mateo dan Santa Cruz telah mengajukan gugatan serupa terhadap perusahaan minyak dan gas.

Myles R. Allen, seorang profesor Ilmu Geosistem Universitas Oxford, menguraikan sejarah awal dan penelitian tentang ilmu iklim. Selanjutnya, Gary Griggs, profesor ilmu bumi di UC Santa Cruz, menunjukkan slide-slide tentang apa arti kenaikan permukaan laut untuk Bandara Internasional Oakland, yang berada di TPA. Bahkan tambahan satu kaki air akan merugikan bandara dan daerah teluk Timur dan Teluk Selatan, katanya. Akhirnya, Don Wuebbles, seorang ahli terkemuka dari University of Illinois di Departemen Sains Atmosfer Urbana-Champaign, menunjuk tren peningkatan kebakaran hutan di California, yang lebih besar dan terbakar lebih panas daripada sebelumnya, katanya. Wuebbles juga merupakan penulis bersama “Laporan Khusus Ilmu Pengetahuan Iklim,” yang disebutnya sebagai laporan paling komprehensif dari jenisnya yang pernah disajikan kepada penduduk AS. “Iklim kita berubah, itu berubah sangat cepat, dan itu terjadi sekarang,” kata Wuebbles. “Sekitar 10 kali lebih cepat daripada perubahan lain yang telah kita lihat sejak akhir zaman es terakhir.” Sementara Alsup menunjukkan bahwa pengacara Chevron dan para ahli yang berbicara untuk penggugat sebagian besar setuju, Wentz mengatakan pengacara perusahaan minyak, Theodore J. Boutrous Jr., menekankan pada ketidakpastian ilmu iklim. Setelah tutorial, Boutrous mengatakan perubahan iklim harus diputuskan sebagai masalah kebijakan.

“Argumen utama yang kami buat adalah Anda tidak bisa menyelesaikan masalah seperti ini di pengadilan,” kata Boutrous. “Anda tidak bisa menyelesaikan masalah global semacam ini dalam satu kasus.” Dalam kasus serupa, hakim cenderung setuju bahwa pengadilan bukan tempat yang tepat untuk memutuskan tuntutan hukum “gangguan publik” terkait dengan perubahan iklim. Chevron pada hari Selasa mengajukan mosi untuk memberhentikan gugatan tersebut; Alsup diperkirakan akan memutuskan mosi itu bulan depan. Pengacara Kota San Francisco Dennis Herrera menyebut presentasi itu “memberi tahu” dan mengatakan bahwa tidak ada ilmuwan yang dapat dipercaya memperdebatkan pemanasan global. Herrera kembali dari perjalanan ke luar kota pada hari Rabu, jadi pengacara senior dari kantornya muncul atas namanya, bersama dengan Pengacara Kota Oakland Barbara Parker. “Sudah waktunya bagi perusahaan-perusahaan minyak ini untuk mengakui apa yang mereka coba sembunyikan dari publik selama bertahun-tahun. Planet kita menghangat, dan konsensus ilmiahnya jelas, ”kata Herrera dalam sebuah pernyataan. Dia menambahkan, “Apa yang kita lihat hari ini adalah satu perusahaan minyak dengan enggan menerima konsensus ilmiah sambil berusaha terlalu menekankan tingkat ketidakpastian ilmiah.”